The Resistances of the Human Condition

Love Matters are wisdom words from Fr. Thomas Keating spoken during the filming of the new series God is Love: The Heart of All Creation. Some are included in the series; others are from footage published here for the first time. A new word will be posted every Monday throughout the year. May they serve to inspire hope and lift your heart.

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Knowing what is the right response is not the same as doing it and here’s why: The brain now according to all the research is a plastic kind of operation.  So from the earliest day one the brain is processing stimuli through the senses and it tends – given the environment and our response and our temperament – to use the same channels of alerting the rest of the body to this particular experience, something like the erosion of a hillside where the water takes the path of least resistance and builds a kind of arroyo or a stream so that all new rain or all new electrical stimuli from the senses are going to go through the habitual apparatus.  So, now having been alerted to our possible personality limitations we try to change this by inserting values of moderation, forgiveness, understanding, cooperation, collaboration.  This doesn’t have much effect on the brain because physiologically it is set up a certain way. So, the first thing we have to do is to get out our bulldozers and flatten the playing field. If you don’t have a bulldozer it means shoveling and this is going to take time and that’s why when we don’t keep our resolutions too readily because our brain is set up a certain way and it will not change without some effort.  And it won’t do so right away as a rule unless the inspiration is overwhelming.  So, day after day then we’re confronted with our usual reactions to things even when we want to change them and know they’re not fully human or holistic or grown-up or mature, and so on. This is what is meant by the human condition.

Las Resistencias de la Condición Humana

Saber cuál es la respuesta correcta no es lo mismo que hacer lo que se debe, y he aquí por qué: el cerebro, según todas las investigaciones, opera con plasticidad. De modo que desde un principio, el cerebro está procesando estímulos a través de los sentidos y tiende, según el entorno y nuestra respuesta y temperamento, a usar los mismos canales para alertar al resto del cuerpo respecto de una experiencia en particular. Es comparable a la erosión que se produce en una ladera cuando el agua toma el camino de menor resistencia y forma un arroyo, de modo que toda la lluvia que cae después – todos los nuevos estímulos eléctricos de los sentidos - van a ser procesados por el aparato habitual.

Habiendo sido alertados acerca de nuestras posibles limitaciones personales, tratamos de cambiar esta situación insertando valores de moderación, perdón, comprensión, cooperación, colaboración. Esto no tiene mucho efecto en el cerebro porque fisiológicamente está configurado de una cierta forma. Así que lo primero que tenemos que hacer es preparar nuestras topadoras y nivelar el campo de juego. Si no tenemos una topadora tenemos que usar palas, y eso lleva tiempo, y es por eso que no mantenemos tan fácilmente nuestras decisiones, porque nuestro cerebro esta configurado de una cierta manera y no va a cambiar sin algo de esfuerzo. Y en general no lo va a hacer inmediatamente, a menos que la inspiración sea abrumadora.

Por lo tanto, día tras día nos enfrentamos a nuestras reacciones habituales a las cosas, aun cuando queramos cambiarlas y sepamos que no son totalmente humanas, holísticas o maduras. Esto es lo que queremos decir cuando hablamos de la condición humana.